Thursday, December 16, 2010

Low-Tech Fixes for High-Tech Problems

By PAUL BOUTIN
Published: February 18, 2009
Illustrations by Phil Marden

Behind the cash register at Smoke Shop No. 2 in downtown San Francisco, Sam Azar swipes a customer’s credit card to ring up Turkish cigarettes. The store’s card reader fails to scan the card’s magnetic strip. Azar swipes again, and again. No luck. As customers begin to queue, he reaches beneath the counter for a black plastic bag. He wraps one layer of the plastic around the card and swipes it again. Success. The sale is rung up.
“I don’t know how it works, it just does,” says Mr. Azar, who learned the trick years ago from another clerk. Verifone, the company that makes the store’s card reader, would not confirm or deny that the plastic bag trick works. But it’s one of many low-tech fixes for high-tech failures that people without engineering degrees have discovered, often out of desperation, and shared.
Today’s shaky economy is likely to produce many more such tricks. “In postwar Japan, the economy wasn’t doing so great, so you couldn’t get everyday-use items like household cleaners,” says Lisa Katayama, author of “Urawaza,” a book named after the Japanese term for clever lifestyle tips and tricks. “So people looked for ways to do with what they had.”
Popular urawaza include picking up broken glass from the kitchen floor with a slice of bread, or placing houseplants on a water-soaked diaper to keep them watered during a vacation trip.
Today, Americans are finding their own tips and tricks for fixing misbehaving gadgets with supplies as simple as paper and adhesive tape. Some, like Mr. Azar’s plastic bag, are open to argument as to how they work, or whether they really work at all. But many tech home remedies can be explained by a little science.
Cellphone Losing Charge
If your cellphone loses its battery charge too quickly while idle in your pocket, part of the problem may be that your pocket is too warm. “Cellphone batteries do indeed last a bit longer if kept cool,” says Isidor Buchanan, editor of the Battery University Web site. The 98.6-degree body heat of a human, transmitted through a cloth pocket to a cellphone inside, is enough to speed up chemical processes inside the phone’s battery. That makes it run down faster. To keep the phone cooler, carry it in your purse or on your belt.
This same method can be used to preserve your battery should you find yourself away from home without your charger. Turn off the phone and put it in the hotel refrigerator overnight to slow the battery’s natural tendency to lose its charge.
Remote Car Key
Suppose your remote car door opener does not have the range to reach your car across the parking lot. Hold the metal key part of your key fob against your chin, then push the unlock button. The trick turns your head into an antenna, says Tim Pozar, a Silicon Valley radio engineer. Mr. Pozar explains, “You are capacitively coupling the fob to your head. With all the fluids in your head it ends up being a nice conductor. Not a great one, but it works.” Using your head can extend the key’s wireless range by a few car lengths.
Dry Ink Cartridge
If your printer’s ink cartridge runs dry near the end of an important print job, remove the cartridge and run a hair dryer on it for two to three minutes. Then place the cartridge back into the printer and try again while it is still warm. “The heat from the hair dryer heats the thick ink, and helps it to flow through the tiny nozzles in the cartridge,” says Alex Cox, a software engineer in Seattle. “When the cartridge is almost dead, those nozzles are often nearly clogged with dried ink, so helping the ink to flow will let more ink out of the nozzles.” The hair dryer trick can squeeze a few more pages out of a cartridge after the printer declares it is empty.
Cellphone in the Toilet
It could happen to anyone: you dropped your cellphone in the toilet. Take the battery out immediately, to prevent electrical short circuits from frying your phone’s fragile internals. Then, wipe the phone gently with a towel, and shove it into a jar full of uncooked rice. It works for the same reason you may keep few grains of rice in your salt shaker to keep the salt dry. Rice has a high chemical affinity for water — that means the molecules in the rice have a nearly magnetic attraction for water molecules, which will be soaked up into the rice rather than beading up inside the phone. t is a low-tech version of the “Do Not Eat” desiccant packets that may have been packed in the box the phone came in, to keep moisture away from the circuitry during shipping and storage.
Longer Wi-Fi Reach
If your home Wi-Fi router doesn’t reach the other end of the house, don’t rush out to buy more wireless gear to stretch your network. Instead, build a six-inch-high passive radio wave reflector from kitchen items, like an aluminum cookie sheet. Follow the instructions at freeantennas.com/projects/template. Place the completed reflector — a small, curved piece of metal that reflects radio waves just like a satellite TV dish — behind your Wi-Fi router. It focuses the router’s energy in one direction — toward the other end of the house — rather than letting it dissipate its strength in a full circle. No cables, no batteries, no technical knowledge required. Yet it can easily double the range of your network.
Dirty Discs
You need to clean a skipping DVD or CD, but as a bachelor you don’t have any sissy cleaning fluids? Soak a washcloth with vodka or mouthwash. Alcohol is a powerful solvent, perfectly capable of dissolving fingerprints and grime on the surface of a disc. A $5 bottle of Listerine in your medicine cabinet may do the job as effectively as a $75/€60 bottle of DVD cleaning fluid. Also, swabbing your copy of “Lost Weekend” with Stoli instead of fussing with a Discwasher kit is a lot more manly...
That’s the spirit of folk remedies: They may or may not work, but what have you got to lose?

Tuesday, December 07, 2010

Elogio de la lectura y la ficción

El discurso de Mario Vargas Llosa previo a la ceremonia de entrega del Premio Nobel de Literatura está transido de humanidad y eso lo hace grandioso. Ensalza la literatura como la mayor y más colosal obra humana por la sencilla razón de que con ella no hay nada imposible. Y es que se trata de un don divino, nos hace imperecederos, dejando para la historia recuerdos de nuestro tiempo.
Por eso Mario anima a escribir cuentos y versos, a relatar los entuertos de personajes diversos, a glosar grandes hazañas, a contar los desafueros convirtiendo la escritura en quizá el mejor remedio para hacer todo posible con tan simples instrumentos, y es que la literatura es sin duda un gran invento. Los más inimaginables retos alcanzados por la humanidad han sido previamente glosados por alguna mente iluminada y privilegiada que supo avanzarse a su tiempo y que marcó nuevos horizontes.
El espectro que abarca el arte de escribir es inabarcable, no hay nada que se le resista porque la imaginación es infinita, llega a todas partes e interesa a todo el mundo. La historia de la literatura es la obra más grande jamás contada y Vargas Llosa ya forma parte de ella.
En su discurso, titulado Elogio de la lectura y la ficción, el reciente Premio Nobel relató con emoción su descubrimiento de la lectura a los cinco años, la lectura de poemas con su madre, los libros de Flaubert y Faulkner, la política, los nacionalismos y otros fanatismos, así como la decepción ante la Revolución Cubana y otros acontecimientos que marcaron el siglo XX. Comenzó así:

Aprendí a leer a los cinco años, en la clase del hermano Justiniano, en el Colegio de la Salle, en Cochabamba (Bolivia). Es la cosa más importante que me ha pasado en la vida. Casi setenta años después recuerdo con nitidez cómo esa magia, traducir las palabras de los libros en imágenes, enriqueció mi vida, rompiendo las barreras del tiempo y del espacio y permitiéndome viajar con el capitán Nemo veinte mil leguas de viaje submarino, luchar junto a d’Artagnan, Athos, Portos y Aramís contra las intrigas que amenazan a la Reina en los tiempos del sinuoso Richelieu, o arrastrarme por las entrañas de París, convertido en Jean Valjean, con el cuerpo inerte de Marius a cuestas...

Para leer el texto íntegro, abrir el siguiente documento pdf:

Foto

'Elogio de la lectura y la ficción'

DOCUMENTO (PDF - 51Kb) - 07-12-2010

Thursday, December 02, 2010

Leaks_El Roto

Como arrastrada por la maldición del código binario, Internet ha vuelto a colocar a la sociedad contemporánea ante un conflicto aparentemente irresoluble, una encrucijada que involucra al periodismo, la política y las nuevas tecnologías. El caso Wikileaks nos muestra con toda claridad el modo en el que el flujo de información marca hoy una nueva fase de las relaciones humanas, con difícil encaje en la política tradicional.
La batalla entre el imperativo de confidencialidad y la libertad de expresión, cuyos "efectos colaterales" hemos visto estas semanas, y cuyas implicaciones finales atañen al funcionamiento mismo de la democracia, trae los ecos de polémicas que han marcado la historia del periodismo, pero también resulta inédita en muchos aspectos. Sin Internet y sin la moderna tecnología de compresión de datos, valga la obviedad, no existiría el Cablegate. Es inimaginable una filtración como esta hace dos décadas: no solo por la facilidad para hurtar los archivos, sino por la ausencia de un mecanismo de fácil acceso a la información filtrada. Si algo hemos aprendido estos días es que la Red representa el único reto serio a ciertos poderes constituidos, capaz de garantizar de facto la posibilidad de un estado de transparencia como el que hoy defienden Wikileaks y sus seguidores... Lo esencial es que una sociedad abierta nunca debe castigar el acceso a la verdad. ERNESTO HERNÁNDEZ BUSTO
Trescientos años antes de Wikileaks, Kant dijo: "Obra de tal manera que tus actos puedan ser tomados como normas universales de conducta". Las filtraciones de Wikileaks abren una era en la que la enseñanza de Kant adquiere un nuevo enfoque.
Nuestros secretos, nuestras dobleces e hipocresías pueden salir a la luz. Ciertamente, es una perspectiva desasosegante, ya que con la exposición de nuestros actos a los ojos de los demás sentimos que perdemos autonomía y libertad. Y ésta es una de las acusaciones que se hace a Wikileaks: romper un "secretismo necesario".
La revolución que propone Wikileaks parece ser la de obligar a Estados, poderes en general, y quién sabe si en un futuro a los individuos, a acatar la máxima de Kant y obrar de tal manera que nada tengamos que ocultar, o por lo menos a hacernos responsables de cómo obramos. Teniendo en cuenta cómo nos ha ido a los humanos admitiendo como válido el secreto, tal vez habría que dar una oportunidad a la transparencia. ALBANO DANTE FACHIN