Monday, December 15, 2008

B2 Reading: Rosa Parks

Rosa Parks, Mother of the US Civil Rights Movement
In 1955, Rosa Parks was a 43-year-old seamstress in Montgomery, Alabama, an African-American living in a city with laws that strictly segregated blacks and whites. When Parks refused to give up her seat on a city bus to a white man, she was arrested and fined.
The arrest of Parks sparked the bus boycott in Montgomery and changed America forever. After Parks arrest, community leaders spread the word that a one-day bus boycott was scheduled for December 5. On that cold and cloudy morning, onlookers watched as the buses drove by with few black passengers on board. The boycott, which lasted for 381 days, had been a success. On December 20, 1956, buses were desegregated. The bus boycott by African-Americans, led by Reverend Martin Luther King, Jr., caused a national sensation that eventually led to widespread desegregation in the United States and the civil rights movement of the 1960s.
In 1943, Rosa Parks became a member of the Montgomery chapter of the National Association for the Advancement of Colored People (NAACP), and she served as its secretary until 1956. After the Bus Boycott, Mrs. Parks lost her job and, with her husband and mother, moved to Detroit in 1957. In 1965 she joined the staff of U.S. Representative John Conyers of Michigan and worked until her retirement in 1988. She was awarded the Presidential Medal of Freedom in 1996 and the Congressional Gold Medal of Honor in1999, the highest honour a civilian can receive in the United States.
Mrs. Parks passed away on October 24, 2005, at the age of 92.

Friday, December 12, 2008

The Electronic Cloud

Helios, an electronic installation by German artist Rosalie at Seville's BIAC 2008, in the former chapel of the Cartuja Monastery.

Wednesday, November 19, 2008

Spain: The Party's Over

From The EconomistNovember 6th 2008

GROUCHO MARX got it wrong when he said that he didn’t care to belong to any club that would have him as a member. There are in fact few things in life so wounding to self-esteem as to be excluded from a gathering where you think you rightly belong. In an attempt to avoid such a fate, José Luis Rodríguez Zapatero, Spain’s prime minister, has cast dignity aside and importuned all and sundry with a request to be invited to a conference on November 15th to discuss reforms to the international financial system. The brainchild of France’s Nicolas Sarkozy and of America’s George Bush, the conference will be attended by the G8 economies and 12 large developing countries. Spain belongs to neither group.

Whether or not the conference proves to be important, Mr Zapatero is right that he deserves to be there. Spain is the world’s ninth-largest economy at market exchange rates, or twelfth when measured by purchasing power (making it bigger than Canada, a G8 member). It is the world’s seventh-biggest foreign investor. It has two of the 20 biggest banks, and it has made a good job of regulating its banking system. Like the United States, Britain and Ireland, Spain has seen a runaway housing boom turn to bust over the past year. Unlike them, none of its banks has yet had to be bailed out. Indeed, Banco Santander has been shovelling up banking roadkill in Britain and the United States.

So Spain has something to say in any discussion about global finance. Its non-invitation may owe something to Mr Bush’s puerile sulk at Mr Zapatero over his abrupt withdrawal of troops from Iraq in 2004. But if Spain is too easily overlooked, it is partly Mr Zapatero’s fault. He is one of Europe’s few successful politicians of the left. Underestimated by his opponents at home, he was re-elected to a second term earlier this year. But he has shown little interest in the world beyond Spain. In this parochialism he faithfully represents a country where decentralisation has brought benefits but narrowed political horizons. That does not reduce its potential cost.

La cuenta, señoresIn the three decades since it emerged from dictatorship Spain has become one of the world’s success stories. It has turned into a robust democracy and a tolerant society. Until recently it was creating one of every three new jobs in the euro area. But too many of those jobs involved building more than a third of all the new houses started each year in the euro zone. The housing bust at home, as much as the financial turmoil abroad, has sent Spain skidding towards recession. For an economy that has been growing at close to 4% a year for a decade, this is a painful experience. Already this year unemployment has shot up by 750,000 to 2.8m, or 12.3% of the workforce.

After initially downplaying it, Mr Zapatero has responded reasonably effectively to the slowdown. The government has announced measures to inject liquidity; the unemployed will be able to postpone part of their mortgage payments. But the test will be whether the prime minister takes the steps needed to make the recession as short and mild as possible. These include structural reforms, especially of the labour market, to address Spain’s growing loss of competitiveness—it is no longer a cheap place to do business, and its workers are not especially productive. He may also have to claw back money and regulatory power from the regional governments. That is not easy, since the electoral system gives exaggerated weight to Basque and Catalan nationalists. Like some of its predecessors, the government is dependent on their support to pass its budget. And as foreign investment heads elsewhere, Mr Zapatero needs to sell his country more aggressively abroad.

In contrasting ways both of his predecessors, Felipe González and José María Aznar, carved out a role for Spain as an important actor in Europe and as a bridge to the Americas. History may judge that Mr Zapatero was right to oppose the war in Iraq. But under him and his foreign minister, Miguel Angel Moratinos, Spain’s foreign policy has resembled the pleadings of an NGO rather than the cool-headed pursuit of national interest by a country which wants to be treated as a world leader. In his first term, Mr Zapatero’s main initiative was a worthy but nebulous “Alliance of Civilisations”. In his second term he has set as a goal the worldwide abolition of the death penalty.

Mr Zapatero has proved himself a skilled political tactician. But he has shown no willingness to lead his Socialist Party out of its politically correct comfort zone. If Spain’s remarkable success is not now to be followed by stagnation and limited international relevance, he will have to do so.

Thursday, November 13, 2008

People in Need Charity Campaign

The Dutch charity organization Mensen in Nood (People in Need) hits the streets with this remarkable advertising campaign. People in need are posing with the typical attributes of consumer culture, goods that some of us consider important and necessary. The price of a designer handbag (€32) is compared with the price of a whole week of food (€4). The price a pint of beer (€4.50) with the price of 50 liters of fresh, clean water (€1.50). Sunglasses cost 24 euros while access to water is €8. The pictures were taken by Swedish fashion photographer Carl Stolz.

Tuesday, November 11, 2008

Friday, November 07, 2008

Sunday, November 02, 2008

Maltrato y grosería_Javier Marías


Cuando escribo estas líneas, son ya sesenta y una las mujeres muertas por sus maridos o parejas, o por quienes lo fueron, o por quienes aspiraban a convertirse en tales y se vieron rechazados. Nadie acaba de explicarse por qué no sirven de nada, en lo referente a este cómputo siniestro, el endurecimiento de las leyes ni las medidas protectoras ni los aleccionamientos que se sueltan desde la prensa y las televisiones. A mí, sin embargo, no me extraña mucho que en España nada de eso haga mella, y que toda tentativa de hacer menguar el número de esos crímenes resulte más bien inútil, porque lo que no se combate es la grosería general de la gente, que de hecho va en aumento, y que es lo que propicia y alienta los comportamientos violentos. El maltrato a las mujeres no se debe ni puede tomar como algo aislado, sino que es también consecuencia del ambiente general reinante.

Todo es paulatino, pero sin duda habrán observado -los de cierta edad, me refiero- un cambio antinatural en nuestras costumbres. Siempre ha habido personas groseras, abusivas, incivilizadas, avasalladoras, ruidosas, chulas, egoístas y desconsideradas, que han ido por el mundo como si sólo existieran ellas. Pero a estas personas, tradicionalmente, se les afeaba la conducta de manera espontánea. A los que cantaban o daban voces energuménicas a las tres de la madrugada se les chistaba; al que tiraba una botella o una bolsa al suelo teniendo cerca una papelera, se le llamaba la atención; al vecino escandaloso se le protestaba; se le paraban los pies a la señora que en una cola se saltaba el turno; al que cometía una infracción con el coche y ponía a otros en peligro, se le señalaba y tal vez se lo abroncaba; no digamos al automovilista que plantaba su vehículo en medio de una calle de carril único y se bajaba a sus recados ocasionando un monumental atasco; a los infrahumanos que se dedicaban a volcar contenedores de basura o a destrozar cajeros y bancos, se los miraba con reprobación como mínimo; incluso se reprochaba a un gañán joven que no cediera su asiento en el autobús a un anciano o a una embarazada. Había unas normas de cortesía -más aún: de educación- que con frecuencia se incumplían, pero se hacía ver al incívico que las estaba quebrando, y por eso seguían siendo normas.

Esas normas han saltado por los aires y ya no funcionan como tales, lo cual es el enésimo paso para su sustitución por otras salvajes, hacia las que nos encaminamos o quizá ya hemos llegado. Hoy nadie se atreve a lo que antes era habitual, es decir, a afearle a nadie una conducta. Ya pueden pasarse la noche chillando unos botelloneros, que no habrá un solo vecino insomne que ose abrir la ventana y gritarles que ya está bien y que no hay quien duerma, porque puede recibir botellazos y pedradas. A lo sumo esos vecinos tendrán el "arrojo" de llamar a los municipales, sabedores de que éstos se quedarán cruzados de brazos. Si alguien bloquea con su coche la calle, los que vayan detrás se aguantarán pacientemente y ninguno le rechistará al muy bestia cuando reaparezca, porque se arriesgan a que éste les dé con un martillo en la cabeza, por meticones. Si alguien recrimina a unos descerebrados la destrucción gratuita de algo, es probable que se lleve una paliza o que le metan una cuchillada. Los padres a quienes sus hijos adolescentes sacuden -más bien madres, claro-, se entristecen y se callan. Estas reacciones violentas por parte de quienes no se comportan con respeto han achantado a la población, que agacha la cabeza y se fastidia. Nadie dice nada y todos miran hacia otro lado. Yo mismo dudé hace unos días: un empleado municipal de limpieza (!) estaba meando contra un arco de la Plaza Mayor de Madrid, uno de los lugares más visitados de la ciudad y que, lejos de relucir, está siempre hecho una porquería y convertido en favela, feria y basurero al mismo tiempo. Pero por fin no pude contenerme: "¿Qué, ensuciando para limpiar más luego?", le dije al pasar. Creo que me salvé de una agresión porque el tipo estaba a media faena y no debía de apetecerle una mictio interrupta, pero me llevé un par de insultos leves en lugar de una disculpa. Si al menos el funcionario hubiera contestado, como podía haber ocurrido antaño, "Es que no podía más, usted comprenda" ... Pero eso sólo era posible cuando se tenía conciencia de quebrantar una norma. Ahora el que peor se porta es el que se carga de razón -es un decir- y se pone farruco, y no tolera ni la desaprobación de sus groserías y gamberradas. Demasiada gente tiene interiorizada esta idea: "Hago lo que me da la gana y además tengo derecho". Los policías de este país padecen en general el mismo acobardamiento que los ciudadanos particulares: prefieren cruzarse de acera y no meterse en líos, aunque se les pague (mal) para lo contrario. No sirven de casi nada, en lo cotidiano.

En un lugar que cada vez más fomenta el amedrentamiento y beneficia al fuerte (bueno, otro decir, cualquier chincharelo te saca hoy una navaja y te pincha el intestino), no es nada raro que el mismo cabestro que vocifera, petardea con su moto, conduce como un matón o va por la calle a empellones sin que nunca se le diga nada, le dé una tunda a su mujer o a su ex-novia, que será siempre más débil. Que se desengañen las autoridades, empezando por Zapatero, tan justamente preocupado por el asesinato masivo de mujeres: nada mejorará en este capítulo mientras las normas básicas de convivencia permanezcan abolidas.

El País Semanal, 02/11/2008

Monday, October 27, 2008

Mucho título y pocas letras

Las carencias gramaticales de los universitarios son un obstáculo para encontrar trabajo. Bastantes no pasarían el examen de ingreso al bachillerato de hace varias décadas.

Un reportaje de JOSÉ LUIS BARBERÍA

El País, 19/10/2008

Buena parte de los universitarios no superaría hoy el listón gramatical (dos faltas de ortografía o tres de puntuación acarreaban el suspenso) que se aplicaba décadas atrás a los alumnos de nueve años en el examen de ingreso al bachillerato. Nuestros estudiantes hablan, por lo general, un castellano pobre y, a menudo, impostado, porque el sistema educativo ha descuidado en los últimos tiempos la enseñanza de la lengua, y porque tampoco la sociedad cree que hablar y escribir bien sea fundamental para el desarrollo intelectual y el éxito social y profesional. Ésa es al menos la opinión de una amplia mayoría de docentes convencidos de que asistimos a un proceso de deterioro en el buen uso de la lengua.

El hecho de que muchos universitarios acaben la carrera con graves carencias gramaticales empieza a suponer ya un obstáculo a la hora de acceder a trabajos en los que la capacidad de expresión y persuasión son imprescindibles. Así, para mejorar la calidad comunicativa de sus empleados, grandes despachos de abogados, como Garrigues o Gómez Acebo y Pombo, han adoptado en su ámbito interno libros de estilo elaborados por la Fundación del Español Urgente (Fundéu). El propio Colegio de Abogados y empresas como Red Eléctrica Española van a seguir ese ejemplo, mientras la Facultad de Derecho de la Universidad Pompeu Fabra imita a las estadounidenses e implanta la asignatura de Redacción Judicial y Documental.

"Mi percepción personal es que, en cuestión de ortografía y sintaxis, el nivel universitario es desolador", sentencia Leonardo Gómez Torrego, investigador del Instituto de Filología del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Es un juicio que corrobora espontáneamente una legión de profesores con amplia experiencia docente. "Doy fe del deterioro progresivo en el uso correcto de la lengua", subraya Dolores Azorín, de la Universidad de Alicante. "Hay una diferencia abismal entre los escritos de los chavales de hace 15 años y los de ahora. Creo que la pérdida de vocabulario es la punta del iceberg de un mal endémico, estructural, de nuestro sistema de enseñanza", destaca Víctor Moreno, doctor en Filología Hispánica y autor de numerosos trabajos sobre la materia. "La mayoría, y hablamos precisamente de alumnos de Filología, no sabe expresarse bien, no domina el lenguaje y, en consecuencia, tampoco el pensamiento", apunta Manuel Alvar Ezquerra, catedrático de Lengua Española de la Universidad Complutense de Madrid.

Lo que dispara las alarmas no son las faltas de ortografía, por garrafales que sean; tampoco las confusiones léxicas del tipo "a la muerte del monarca, empezaron las guerras intestinales". Lo que preocupa verdaderamente es la incompetencia expresiva de muchos universitarios que les imposibilita comunicarse con un mínimo de sentido, coherencia y criterio. "El género sirve para designar el sexo de la palabra, sustantivo, adjetivo, artículo, pronombre...", escribió, por ejemplo, un alumno de Filología Hispánica en los pasados exámenes de septiembre. "Desde Aristóteles, se tiene conciencia de la palabra, aunque no se sabe si existe realmente", apuntó otro.

Aceptado que toda promoción estudiantil está llamada a engordar la Antología del disparate, el problema adquiere un fondo inquietante cuando se comprueba que alcanza también a los niveles teóricamente más selectos del mundo universitario. "Observo un deterioro muy grande, y no sólo ortográfico. Hay licenciados que tienen dificultades para ordenar una frase con su sujeto, verbo y complementos", asegura la directora de convocatorias de becas de La Caixa, Rosa María Molins. Los licenciados de los que habla son los aspirantes a becas de posgrado, por lo general, alumnos de elevada nota media de carrera, a quienes se les pide que expliquen en dos o tres folios las razones que les llevan a solicitar la ayuda económica, el proyecto que pretenden hacer, y dónde y cómo les gustaría desarrollarlo.

¿Cómo es posible que estos universitarios de brillante currículo presenten textos pobres y deficientes al jurado que tiene que decidir si les concede las becas (74.000 euros en 18 meses) y la oportunidad de formarse en centros internacionales del máximo nivel? ¿No se esmeraría cualquiera en su lugar para que su tarjeta de presentación estuviera exenta de faltas y, en caso de dificultad, no recabaría el asesoramiento de alguien más ducho en la materia, todo menos quedar en evidencia? La explicación no es sólo la desidia, ni las dificultades derivadas de la naturaleza ortográfica del español (en realidad, la ortografía de nuestra lengua es de las más fáciles, además de muy fonética), sino el nivel de expansión actual del problema. "El mal uso de la lengua alcanza igualmente a los propios profesores de Ciencias de la Educación. Cuando les corrijo los textos, les añado el comentario de que no pueden enseñar a nadie si cometen semejantes faltas", indica Mercedes Vico Monteolivo, defensora de la Comunidad Universitaria en Málaga.

"La lengua ha dejado de ser clave en la formación del profesorado. En Magisterio, la materia Didáctica de la Lengua es una asignatura de 6 créditos y 60 horas de clase en un cuatrimestre, así que puede que las últimas promociones de maestros no estén muy preparadas en este terreno. Hay un cierto abandono de las humanidades en la formación del profesorado, y también la literatura ha dejado de ser importante", dice el decano de Ciencias de la Información de la Universidad de La Laguna, Humberto Hernández.

Aunque, al parecer, no hay estudios que lo certifiquen, algunos entendidos opinan que el proceso de deterioro se inició en 1990 con la entrada en vigor de la LOGSE, que amplió hasta los 16 años la edad de la enseñanza obligatoria. Piensan que, en la práctica, estos cambios trajeron consigo cierto abandono de la enseñanza de la ortografía en un sector muy amplio de la ESO, y que ese hueco no ha sido bien cubierto en la posterior etapa de los dos años de bachillerato. La cultura globalizadora uniformadora y pasiva del ocio audiovisual, el lenguaje coloquial de los medios de comunicación y la economía lingüística que acompaña la comunicación por teléfono móvil e Internet sí estarían contribuyendo a la pérdida de la riqueza expresiva del idioma. Y, sin embargo, tampoco cabe achacar todo el problema a la invocada nefasta influencia de las nuevas tecnologías que, a cambio de actualizar el género epistolar, fomentan una comunicación sustentada en abreviaturas y en un léxico elemental en el que la h ha quedado proscrita y la q es suplantada por la k. Ésta es la opinión de Alberto Gómez Font: "Las abreviaturas se utilizan desde la Edad Media, y, además, eso de que la gente lee cada vez menos es un tópico falso. Pero si se pasan todo el día en el ordenador"...

Nadie niega, sin embargo, que el chateo juvenil, salpicado a menudo de ostentosas faltas de ortografía -no se sabe si fruto de la incuria, de la búsqueda del caos o del intento de asesinar a la lengua-, conlleva el apresuramiento y la precipitación, y, en esa medida, la renuncia a corregir el texto y a tratarlo con esmero. "Es normal que la jerga juvenil se renueve y resulte transgresora. La cuestión no son las abreviaturas de los SMS o los coloquialismos, sino el empobrecimiento extremo que a veces se refleja en cierta dificultad para razonar en abstracto y en la falta de adecuación al interlocutor", subraya Concepción Martínez Pasamar, directora del Instituto de Lengua y Cultura españolas de la Universidad de Navarra.

"Nada, pues aquí vengo, a que me expliques este 3, porque el examen me salió de puta madre", sería un ejemplo de esa falta de adecuación que hace que muchos universitarios españoles sólo se sirvan de una manera de expresarse, sea quien sea su interlocutor o las circunstancias de la charla. Y con demasiada frecuencia, la forma de expresión escrita es la pura oralidad vertida directamente sobre el folio en blanco: "Una breve consulta: voy a intentar presentarme al examen del día 1, si no, me presentaré al día 7. ¿Podría decirme cual es el temario que entra para examen?, la verdad es que con tanto parcial no se que entra en este examen, quisiera saber si entra de nuevo el temario del que nos hemos examinado o no. A su vez sería interesante saber los puntos del temario que entran. Espero que esta vez me entienda, saludos".

El proclamado objetivo de que, al finalizar la enseñanza obligatoria, el estudiante debe escribir sin faltas y estar gramaticalmente capacitado para cubrir sus necesidades de expresión futuras chirría enormemente al contacto con las cifras disponibles. Según el estudio del Instituto Nacional de Calidad y Evaluación, en 2001 sólo el 11% de los alumnos del último curso de ESO no cometía ninguna falta de ortografía en las letras, el 6% en las tildes y el 1% en los signos de puntuación. Pese a que en buena lógica, un universitario de fin de carrera tiene menos errores que un alumno de ESO, escribir correctamente es una habilidad que debe adquirirse con anterioridad.

En su intento de superar el empobrecimiento léxico, parte de la comunidad estudiantil busca refugio en el lenguaje administrativo y se adorna con un empalagamiento, un rebuscamiento postizo, un cultismo mal utilizado e inducido, en buena medida, por el mundo de la política y los medios de comunicación. "Lo que me preocupa es que detecto un lenguaje cada vez más alambicado, retórico y cursi. En eso, los alumnos coinciden con las gentes de la tele que quieren aparecer sofisticadas. Se ha extendido el hábito del eufemismo. El problema es más la oscuridad que la incorrección, y puede que su origen haya que buscarlo sobre todo entre los políticos y los medios", indica Ángel González, profesor de Historia del Arte de la Universidad Complutense de Madrid.

Un ejemplo de esa oscuridad impostada, de ese deleznable español que se nutre a menudo de muletillas y comodines, la aportaría el siguiente fragmento de un examen universitario: "Es obvia la existencia de dos tipos de registro en este texto. (...) Céntrome un momento en el texto culto. De la mano del redactor. Cabe resaltar la intervención, más allá de los hechos objetivamente concurridos en el evento; además de oraciones explicativas a modo de epíteto, como si se tratase un público al que todo hay que aclarárselo, también se denota la compadecida visión del propio autor hacia el mismo asunto".

Empobrecimiento del léxico y rebuscamiento impostado vienen a ser las dos caras de un mismo problema que muestra que el sistema no garantiza el aprendizaje del buen uso de la lengua. El empleo abusivo del gerundio y de las comas -"muchos textos parecen salpicados de cagaditas de mosca", dice Alberto Gómez Font-; el uso errático de las tildes y los signos de puntuación; el desconocimiento de la ortografía; los vicios del laísmo, leísmo, yeísmo y dequeísmo; la sustitución del imperativo por el infinitivo ("comer" en lugar de "comed"), y la utilización del infinitivo como verbo principal ("decir que"... en lugar de "quiero decir que"...) compondrían algunos de los defectos más frecuentes. A eso hay que sumar la utilización de expresiones que los entendidos juzgan aberrantes, como "a nivel de...", introducidas desde la política y el periodismo.

En este panorama poco reconfortante reverdece la idea de que cualquier tiempo pasado fue mejor, mientras se asienta la convicción de que, contra lo que ocurre en otros países, a nuestros estudiantes no se les forma adecuadamente en la lectura, la escritura y la oratoria; no se les enseña a exponer sus conocimientos. Los estudios internacionales de evaluación Pirls (2006) y PISA (2003) demuestran que el nivel de comprensión lectora de nuestros estudiantes de primaria y secundaria está a la cola europea y se sitúa sólo ligeramente por encima de la media de los 40 países de la OCDE.

Un dato altamente significativo es que únicamente el 40% de los alumnos españoles tiene profesores con formación específica en didáctica de la lectura, mientras que en el plano internacional, ese porcentaje asciende al 57%. Muchos docentes echan en falta la actividad escolar de la lectura en voz alta, la exposición pública oral de un tema, y la profusión de redacciones y notas escritas que se mantienen en países anglosajones, y en Italia y Francia. "Aquí no se ha prestado atención hasta hace poco a la retórica, como ocurre, por ejemplo, en EE UU con las ligas de debate universitarias", apunta Concepción Martínez. "Los ingleses cuidan mucho más la presentación", sostiene Rosa María Molins.

Sin necesidad de avalar la vieja teoría, más mito que realidad, de que hasta el más iletrado de los franceses puede expresarse con soltura y precisión, parece establecido que la competencia lingüística general (claridad, coherencia, no reiteración) en un país como Francia es superior a la de España. La razón no habría que buscarla en la naturaleza pretendidamente más lógica y diáfana de la lengua francesa, sino en el hecho, constatado por lingüistas como Eugenio Coseriu, de que se expresan de manera más lógica y diáfana. Por tanto, se trata de una cuestión de educación en su sentido más amplio.

"En Francia hay un orgullo por la lengua que no encuentro en España", constata Ángel González. "Todos los profesores franceses, sea cual sea su asignatura, son antes que nada profesores de francés", subraya Manu Montero. El ex rector de la Universidad del País Vasco piensa, sin embargo, que el problema de la ortografía y del empobrecimiento del idioma no es exclusivo del español. "Tengo noticia de que unos maestros franceses hicieron la prueba de poner unos dictados de hace 60 años y comprobaron que los alumnos de hoy cometen muchas más faltas". En todo caso, además de contar con un sistema educativo tradicionalmente orientado a la búsqueda de la brillantez expositiva, la sociedad francesa valora mucho más el hablar y escribir bien.

"Si ahora se escribe peor, es por un asunto de mentalidad, porque hay mucha gente que cree que expresarse bien no es importante y que la lengua no sirve para nada", reflexiona José Antonio Pascual, lingüista y catedrático de la Universidad Carlos III. "Aunque el dominio de la lengua es fuente de poder y resulta indispensable si se aspira a tener una cabeza bien amueblada, parece que el éxito social se ve en otras cosas, como en el dinero o la fama", indica. "Debe de haber un motivo fuerte para que la lengua, que es sutileza, posibilidad de acuerdo, lo opuesto al mundo de las verdades absolutas del blanco y negro, no esté hoy valorada en nuestra sociedad"...

Saturday, October 18, 2008

How Free Should a Free Market Be?

The New York Times, October 4, 2008

Is this the end of hypercapitalism? For nearly a generation, the United States has driven growth by deregulating markets, lowering tax rates and promoting trade. Across wide swaths of the economy — from airlines to banks to energy to telecommunications — Washington stood aside, believing less regulation would produce broad prosperity, even at the cost of greater income inequality...

Sunday, October 12, 2008

A Shattering Moment in America's Fall from Power

By John Gray, The Observer

Sunday, September 28, 2008

The global financial crisis will see the US falter in the same way the Soviet Union did when the Berlin Wall came down. The era of American dominance is over.

Our gaze might be on the markets melting down, but the upheaval we are experiencing is more than a financial crisis, however large. Here is a historic geopolitical shift, in which the balance of power in the world is being altered irrevocably. The era of American global leadership, reaching back to the Second World War, is over.

You can see it in the way America's dominion has slipped away in its own backyard, with Venezuelan President Hugo Chávez taunting and ridiculing the superpower with impunity. Yet the setback of America's standing at the global level is even more striking. With the nationalisation of crucial parts of the financial system, the American free-market creed has self-destructed while countries that retained overall control of markets have been vindicated. In a change as far-reaching in its implications as the fall of the Soviet Union, an entire model of government and the economy has collapsed.

Ever since the end of the Cold War, successive American administrations have lectured other countries on the necessity of sound finance. Indonesia, Thailand, Argentina and several African states endured severe cuts in spending and deep recessions as the price of aid from the International Monetary Fund, which enforced the American orthodoxy. China in particular was hectored relentlessly on the weakness of its banking system. But China's success has been based on its consistent contempt for Western advice and it is not Chinese banks that are currently going bust. How symbolic yesterday that Chinese astronauts take a spacewalk while the US Treasury Secretary is on his knees.

Despite incessantly urging other countries to adopt its way of doing business, America has always had one economic policy for itself and another for the rest of the world. Throughout the years in which the US was punishing countries that departed from fiscal prudence, it was borrowing on a colossal scale to finance tax cuts and fund its over-stretched military commitments. Now, with federal finances critically dependent on continuing large inflows of foreign capital, it will be the countries that spurned the American model of capitalism that will shape America's economic future.

Which version of the bail out of American financial institutions cobbled up by Treasury Secretary Hank Paulson and Federal Reserve chairman Ben Bernanke is finally adopted is less important than what the bail out means for America's position in the world. The populist rant about greedy banks that is being loudly ventilated in Congress is a distraction from the true causes of the crisis. The dire condition of America's financial markets is the result of American banks operating in a free-for-all environment that these same American legislators created. It is America's political class that, by embracing the dangerously simplistic ideology of deregulation, has responsibility for the present mess.

In present circumstances, an unprecedented expansion of government is the only means of averting a market catastrophe. The consequence, however, will be that America will be even more starkly dependent on the world's new rising powers. The federal government is racking up even larger borrowings, which its creditors may rightly fear will never be repaid. It may well be tempted to inflate these debts away in a surge of inflation that would leave foreign investors with hefty losses. In these circumstances, will the governments of countries that buy large quantities of American bonds, China, the Gulf States and Russia, for example, be ready to continue supporting the dollar's role as the world's reserve currency? Or will these countries see this as an opportunity to tilt the balance of economic power further in their favour? Either way, the control of events is no longer in American hands.

The fate of empires is very often sealed by the interaction of war and debt. That was true of the British Empire, whose finances deteriorated from the First World War onwards, and of the Soviet Union. Defeat in Afghanistan and the economic burden of trying to respond to Reagan's technically flawed but politically extremely effective Star Wars programme were vital factors in triggering the Soviet collapse. Despite its insistent exceptionalism, America is no different. The Iraq War and the credit bubble have fatally undermined America's economic primacy. The US will continue to be the world's largest economy for a while longer, but it will be the new rising powers that, once the crisis is over, buy up what remains intact in the wreckage of America's financial system.

There has been a good deal of talk in recent weeks about imminent economic armageddon. In fact, this is far from being the end of capitalism. The frantic scrambling that is going on in Washington marks the passing of only one type of capitalism - the peculiar and highly unstable variety that has existed in America over the last 20 years. This experiment in financial laissez-faire has imploded.While the impact of the collapse will be felt everywhere, the market economies that resisted American-style deregulation will best weather the storm. Britain, which has turned itself into a gigantic hedge fund, but of a kind that lacks the ability to profit from a downturn, is likely to be especially badly hit.

The irony of the post-Cold War period is that the fall of communism was followed by the rise of another utopian ideology. In American and Britain, and to a lesser extent other Western countries, a type of market fundamentalism became the guiding philosophy. The collapse of American power that is underway is the predictable upshot. Like the Soviet collapse, it will have large geopolitical repercussions. An enfeebled economy cannot support America's over-extended military commitments for much longer. Retrenchment is inevitable and it is unlikely to be gradual or well planned.

Meltdowns on the scale we are seeing are not slow-motion events. They are swift and chaotic, with rapidly spreading side-effects. Consider Iraq. The success of the surge, which has been achieved by bribing the Sunnis, while acquiescing in ongoing ethnic cleansing, has produced a condition of relative peace in parts of the country. How long will this last, given that America's current level of expenditure on the war can no longer be sustained?

An American retreat from Iraq will leave Iran the regional victor. How will Saudi Arabia respond? Will military action to forestall Iran acquiring nuclear weapons be less or more likely? China's rulers have so far been silent during the unfolding crisis. Will America's weakness embolden them to assert China's power or will China continue its cautious policy of 'peaceful rise'? At present, none of these questions can be answered with any confidence. What is evident is that power is leaking from the US at an accelerating rate. Georgia showed Russia redrawing the geopolitical map, with America an impotent spectator.

Outside the US, most people have long accepted that the development of new economies that goes with globalisation will undermine America's central position in the world. They imagined that this would be a change in America's comparative standing, taking place incrementally over several decades or generations. Today, that looks an increasingly unrealistic assumption.

Having created the conditions that produced history's biggest bubble, America's political leaders appear unable to grasp the magnitude of the dangers the country now faces. Mired in their rancorous culture wars and squabbling among themselves, they seem oblivious to the fact that American global leadership is fast ebbing away. A new world is coming into being almost unnoticed, where America is only one of several great powers, facing an uncertain future it can no longer shape.

John Gray is a prominent British political philosopher and author, formerly School Professor of European Thought at the London School of Economics.

If you want to check your reading comprehension skills against the Spanish translation of this article, click here

The Last Laugh (The Sub-prime Crisis Explained)

So funny, you'll crack up!

Saturday, October 04, 2008

Máquinas y almas

"La experiencia más grandiosa es el misterio. Es la emoción fundamental que yace en la cuna del arte auténtico y de la ciencia auténtica." Albert Einstein

La exposición "Máquinas & almas. Arte digital y nuevos medios" trata de profundizar en el hecho de que, a comienzos del siglo XXI, arte y ciencia discurren por caminos paralelos. Y lo hace a través del trabajo de un grupo de artistas escogidos por su capacidad de aunar arte, tecnología, misterio, emoción y belleza.

El elemento crucial en la nueva discontinuidad tecnológica es nuestra humanidad. Sin ella, todo lo demás carece de sentido. Los ordenadores no piensan, replican pensamientos. Los ordenadores no sienten, replican nuestras emociones. Son, como los define Sherry Turkle, el espejo psicológico donde nos contemplamos. Espejos donde jugamos, donde sentimos, donde expandimos nuestra imaginación. También donde creamos.

Museo Nacional Centro de Arte Reina Sofía (hasta el 12 de octubre)

Tuesday, September 23, 2008

Great Buildings

GreatBuildings, a gateway to architecture around the world and across history, documents a thousand buildings and hundreds of leading architects with photographic images and architectural drawings, integrated maps and timelines, 3D building models, commentaries, bibliographies, web links, and more, for famous designers and structures of all kinds. For up-to-the-moment coverage of the latest buildings, designers, and ideas, is richly cross-linked with ArchitectureWeek, the leading architecture magazine online, and Archiplanet, the community-created all-buildings collection.

Tuesday, September 09, 2008

T5 Colossal Concourse

Travellers on the move pulling their trolley suitcases at London-Heathrow's awesome, state-of-the-art Terminal 5.
(Photo: Bloomberg 2008)


Thursday, July 31, 2008

walk it

We want to get people walking more.

We think walking in and around town can often be a smart choice. No timetables to keep to, no journey delays, no overcrowding, healthy, green, free, direct, access to services (and sunlight!) en route.

We don’t in any way pretend that you can substitute walking for all the urban car/bus/taxi/tube trips you make. We do, however, want to at least help you make more informed decisions about whether you choose to walk for all, or part, of any given journey.

So that’s what motivates us, and we hope will motivate you.

Wednesday, July 09, 2008

Franz Ferdinand in concert

Franz Ferdinand, the pop band from Glasgow, were absolutely fabulous at Rock in Rio/Madrid last Sunday night! One of the best rock concerts I have ever been to. A show to be remembered for life. Don't miss them next time they are around!

Wednesday, July 02, 2008

El móvil_microrrelato


El tipo que desayunaba a mi lado en el bar olvidó un teléfono móvil debajo de la barra. Corrí tras él, pero cuando alcancé la calle había desaparecido. Di un par de vueltas con el aparato en la mano por los alrededores y finalmente lo guardé en el bolsillo y me metí en el autobús. A la altura de Cartagena comenzó a sonar. Por mi gusto no habría descolgado, pero la gente me miraba, así que lo saqué con naturalidad y atendí la llamada. Una voz de mujer, al otro lado, preguntó: “¿Dónde estás?”. “En el autobús”, dije. “¿En el autobús? ¿Y qué haces en el autobús?”. “Voy a la oficina”. La mujer se echó a llorar como si le hubiera dicho algo horrible, y colgó.

Guardé el aparato en el bolsillo de la chaqueta y perdí la mirada en el vacío. A la altura de María de Molina con Velázquez volvió a sonar. Era de nuevo la mujer. Aún lloraba. “Seguirás en el autobús, ¿no?”, dijo con voz incrédula. “Sí”, respondí. Imaginé que me hablaba desde una cama con las sábanas negras, de seda, y que ella vestía un camisón blanco con encajes. Al enjugarse las lágrimas, se deslizó el tirante del hombro derecho y yo me excité mucho sin que nadie se diera cuenta. Una mujer tosió a mi lado. “¿Con quién estás?”, preguntó angustiada. “Con nadie”, dije. “¿Y esa tos?”. “Es de una pasajera del autobús”. Tras unos segundos, añadió con voz firme: “Me voy a suicidar; si no me das alguna esperanza me mato ahora mismo”. Miré a mi alrededor; todo el mundo estaba pendiente de mí, así que no sabía qué hacer. “Te quiero”, dije y colgué.

Dos calles más allá sonó otra vez. “¿Eres tú el imbécil que anda jugando con mi móvil?”, preguntó una voz masculina. “Sí”, dije tragando saliva. “¿Y piensas devolvérmelo?”. “No”, respondí. Al poco nos dejaron sin línea, pero yo lo llevo siempre en el bolsillo por si ella volviera a telefonear.

© EL PAIS (13/10/1995)

Tuesday, July 01, 2008

1,000 Places to See Before You Die

Essential for any traveler (armchair or otherwise), this gorgeous guide makes a great addition to one's bookshelf. One thousand man-made and natural wonders of the world are gathered here, painstakingly researched by Patricia Schultz to provide optimum delight to the would-be explorer. A detailed and cross-referenced index lists among its temptations such categories as Unrivaled Museums, Sacred Places, Festivals, and Culinary Experiences. Not only will you find many places to visit, Schultz will help you with how to get there.

Introducing the Eighth Wonder of travel books. A joyous, passionate gift book for travelers — both the real and the armchair variety — 1,000 Places to See Before You Die delivers exactly the promise of its around-the-world, continent-by-continent listing of places guaranteed to give you shivers, the unique and wonderful places you must see on and off the beaten track.
Take a safari into Botswana's Okavango Delta, the world's largest oasis, where "if you see 10 percent of what sees you, it's an exceptional day." Sail the Grenadines, 32 islands and hundreds of dotlike cays strung like a necklace of gems across 40 miles of pristine waters. Tour the covered souks of Aleppo, where the labyrinthine streets seem straight out of A Thousand and One Nights and frankincense and myrhh are still sold. Hike the Tasman Glacier. Climb the Tuscan hills to San Gimignano. Stay at the Hassler in Rome, or Paris's Crillon — you must, at least once. There's Canyon de Chelly, Tokyo's Tsukiji Fish Market, the backwaters of Kerala, Ipanema beach, the Buddhas of Borobudur, Mesa Verde's cave dwellings, the Oaxaca Saturday market, Ballybunion Golf Club.

The prose is gorgeous, seizing on exactly what makes each entry worthy of inclusion. And, following the romance, the nuts and bolts: addresses, phone and fax numbers, web sites, costs, best times to visit. Of special interest are subject-specific indexes — gorgeous beaches, destination restaurants, world-class museums — making the guide entirely user-friendly, no matter if you're dreaming or going. (Georgie Lewis,

Sunday, June 22, 2008

Nutrition on Earth :)

In the beginning God covered the earth with broccoli, cauliflower and spinach, with green, yellow and red vegetables of all kinds so Man and Woman would live long and healthy lives.

And God created the healthy yoghurt that woman might keep the figure that man found so fair.

And Satan brought forth white flour from the wheat and sugar from the cane and combined them. And Woman went from size 12 to size 14.

So God said, 'Try my fresh green salad'. And Satan presented Blue Cheese dressing and garlic croutons on the side. And Man and Woman unfastened their belts following the repast.

God then said 'I have sent you healthy vegetables and olive oil in which to cook them'.

And Satan brought forth deep fried coconut king prawns, butter-dipped lobster chunks and chicken fried steak, so big it needed its own platter, and Man's cholesterol went through the roof.

Then God brought forth the potato; naturally low in fat and brimming with potassium and good nutrition.

Then Satan peeled off the healthy skin and sliced the starchy centre into chips and deep-fried them in animal fats adding copious quantities of salt. And Man put on more pounds. God then brought forth running shoes so that his Children might lose those extra pounds.

And Satan came forth with a cable TV with remote control so Man would not have to toil changing the channels. And Man and Woman laughed and cried before the flickering light and started wearing stretch jogging suits.

Then God gave lean beef so that Man might consume fewer calories and still satisfy his appetite.

And Satan created McDonalds and the 99p double cheeseburger. Then Satan said 'You want fries with that?' and Man replied, 'Yes, and super size'em'. And Satan said, 'It is good.' And Man and Woman went into cardiac arrest.

God sighed ... and created quadruple by-pass surgery.

And then ... Satan chuckled and created the National Health Service.

Friday, May 23, 2008

McCain for Equality?

Here's one guest that won't be at Ellen DeGeneres' wedding to Portia de Rossi: John McCain.
DeGeneres engaged the presumptive Republican presidential nominee in a discussion about the "the big elephant in the room," the recent California Supreme Court ruling that legalized gay marriage, when he stopped by her TV show for a taped interview airing today (watch above).
"I just believe in the unique status of marriage between man and woman," McCain said. "And I know that we have a respectful disagreement on that issue."
DeGeneres, who has campaigned for Hillary Clinton, compared a ban on gay marriage to the time when "blacks and women did not have the right to vote.
"We are all the same people, all of us," said DeGeneres, who just celebrated her 50th birthday party. "You're no different than I am. Our love is the same."
McCain responded: "People should be able to enter into legal agreements, and I think that is something we should encourage, particularly in the case of insurance and other areas."
Keeping the senator on the hot seat, DeGeneres replied, "When someone says, 'You can have a contract, and you'll still have insurance and you'll get all that', it sounds to me like saying, "Well you can sit there; you can't sit there". "It doesn't feel inclusive… it feels… isolated," she added.
McCain admitted that DeGeneres' argument was "in a very eloquent fashion," and that he "along with many, many others, wish [her] every happiness."
DeGeneres told McCain she was "planning on having a ceremony this summer anyway, even though it wasn't legal."
"Then it just happened that I legally now can get married, like everyone should," DeGeneres said.
"We just have a disagreement," continued McCain.
"So, you'll walk me down the aisle?" DeGeneres joked.
McCain responded: "Touché."

Thursday, May 22, 2008

Indiana Jones in Seville

GOOD NEWS: The new Indiana Jones film opens today in Spain's major cities in English (with Spanish subtitles) and on the big screen! If it is Spielberg's, it's entertainment guaranteed. Don't miss this opportunity to see it in the original version! Only at VO cinemas in Madrid, Barcelona, Valencia and Seville.

Tuesday, May 06, 2008

British Cinema: Social Films with a Laugh

In the wake of the global success of The Full Monty (Peter Cattaneo, 1997), British cinema has made a joyous comeback. Probably the third most productive film industry in Europe now, after the French and Spanish, British cinema is finally making the screens of continental arts cinemas proving that entertainment needn’t be shallow or unconnected to everyday life. A series of high-quality independent films have proved to be major box-office hits without having to resort to sentimentality, as most Hollywood films tend to do.
A common feature of all of these films is a social concern combined with humour. They aim at showing the shortcomings and achievements of today’s multiracial, multicultural Britain, and narrate stories of racial, social or sexual integration, thus analysing ethical conflicts in the best tradition of European cinema.

Get Real (Simone Shore, 1998), based on a script by Patrick Wilde, one of Britain’s most reputed scriptwriters, is a typical coming-out story of adolescents with enough humour to make it fully enjoyable; it is both moving and hilarious. (I particularly recommend this film to language learners because of the well-enunciated English spoken throughout.)

The family conflicts derived from second-generation descendants of Asian immigrants trying to reconcile their fully-Westernised lives in today’s Britain with the prejudices and outlandish traditions they were brought up with is the topic of East Is East (Damien O’Donnell, 1999) and Bend It Like Beckham (Gurinder Chadha, 2002). These two films have become huge box-office hits in the UK in recent years by word of mouth. The latter film stars actress Parminder Nagra in the role of a girl who wants to play in a football club against the wishes of her conventional Hindu parents.

Probably the most successful British film at the turn of the century, Billy Elliot (Stephen Daldry, 2001) has had rave reviews worldwide. The story of a boy’s inner struggle to face the stereotypes of a macho society to become a dancer has moved filmgoers around the world. The film also stands as a metaphor for an individual’s fight to be oneself despite the narrow-mindedness of mainstream social expectations. As an added bonus, Julie Walters, in the role of Billy’s dance teacher, gives a stunning performance.
Finally, Born Romantic (David Kane, 2000) portrays a series of social misfits who set about finding true love in and out of a London salsa nightclub. Actors Ian Hart, Adrian Lester and Catherine McCormack give superb performances. The dialogue is witty from the very start and the soundtrack will have you dancing in your seat! Another feel-good film not to be missed.
In short, here you have some wonderful, highly-entertaining stories with substance to rent out on dvd from your local video store.

Friday, April 25, 2008

Netiquette: good manners online

Manual de urbanidad y buenas maneras en la red
José Antonio Millán (Editorial Melusina, Madrid, 2008)
Curtido en los entresijos de la Red, José Antonio Millán envía anualmente unos cinco mil correos electrónicos y recibe otros tantos; gestiona varios blogs, participa en foros y listas, y tiene desde hace once años un sitio web con más de mil páginas. Toda esta intensa actividad le anima ahora a intentar orientar a los cibernautas en sus tratos, ya sea en la redacción de correos electrónicos, en la gestión de una ciberbitácora o en los lugares sociales que propicia esa insólita región conocida como el ciberespacio.
Frase destacada: "Se ha dicho que Internet hoy es una gran conversación, y es cierto. Pero hay conversaciones de a dos; hay gente que habla en tono pausado y otra que grita para hacerse oír (...) Todo eso también se encuentra en la Red, y hay que aprender a comportarse..." Manual de urbanidad y buenas maneras en la red
Comentario: No se apropiará de un nick ajeno, ni renunciará a la ortografía. No escribirá todo con mayúsculas, ni enviará archivos desproporcionadamente grandes. No examinará los correos de un ordenador ajeno, ni publicará en Internet la imagen de alguien si su permiso. No instalará programas en ordenadores ajenos sin permiso... En Internet dar es recibir y sobre todo es imprescindible "tratar a los demás como quisiéramos que nos trataran". Hay en este estupendo y divulgativo manual muchos consejos y sugerencias para mantener las buenas formas en la comunicación a través de la red o, lo que es lo mismo, la netiqueta (contracción de "net", red en inglés y "etiqueta" en el sentido de modales). José Antonio Millán, editor, lingüista, traductor, escritor y apasionado conocedor de las tecnologías digitales, explora en este libro multitud de cuestiones tales como el texto más indicado que debemos poner en un asunto, cómo podemos dirigirnos a nuestro interlocutor o despedirnos en un correo, los archivos adjuntos, los acuses de recibo y las respuestas automáticas a correos, los correos masivos, cuándo debemos utilizar copia o copia oculta, el uso de los ordenadores ajenos ... una completa lista de sugerencias que siempre parten de dos principios: "no actúe con los otros como no querría que actuaran con usted" y "póngase en el lugar del otro".
Un libro dirigido a todas aquellas personas que se relacionan a través de Internet, tanto a nivel personal como empresarial o institucional.

Wednesday, April 16, 2008

Rufus Wainwright

Rufus Wainwright (born July 22, 1973) is a Canadian-American singer-songwriter. Since 1998, he has recorded five albums of original music, several EPs, and numerous tracks included on compilations and film soundtracks.
In addition to his baritone singing voice, he plays both piano and the guitar, often switching between the two instruments when performing live. While some of his songs feature just Wainwright with his piano, his later work is often accompanied by rock instrumentation or a symphony orchestra, displaying complex layering and harmonies with an operatic feel. Wainwright is an avid opera fan, and the influences on his music are evident. Some of Wainwright's songs have been described as "Popera" (Pop Opera) or "Baroque Pop". Rufus Wainwright has played in Spain several times this year. Last summer he gave a memorable performance at the FIB, and he has just given sold-out concerts in some Spanish cities (Málaga and Madrid) in his European Tour.
Going to a Town is one of the tracks from Release the Stars, his fifth and latest album. (Click on the link to hear the song.)♥