Wednesday, November 19, 2008

Spain: The Party's Over


From The EconomistNovember 6th 2008

GROUCHO MARX got it wrong when he said that he didn’t care to belong to any club that would have him as a member. There are in fact few things in life so wounding to self-esteem as to be excluded from a gathering where you think you rightly belong. In an attempt to avoid such a fate, José Luis Rodríguez Zapatero, Spain’s prime minister, has cast dignity aside and importuned all and sundry with a request to be invited to a conference on November 15th to discuss reforms to the international financial system. The brainchild of France’s Nicolas Sarkozy and of America’s George Bush, the conference will be attended by the G8 economies and 12 large developing countries. Spain belongs to neither group.

Whether or not the conference proves to be important, Mr Zapatero is right that he deserves to be there. Spain is the world’s ninth-largest economy at market exchange rates, or twelfth when measured by purchasing power (making it bigger than Canada, a G8 member). It is the world’s seventh-biggest foreign investor. It has two of the 20 biggest banks, and it has made a good job of regulating its banking system. Like the United States, Britain and Ireland, Spain has seen a runaway housing boom turn to bust over the past year. Unlike them, none of its banks has yet had to be bailed out. Indeed, Banco Santander has been shovelling up banking roadkill in Britain and the United States.

So Spain has something to say in any discussion about global finance. Its non-invitation may owe something to Mr Bush’s puerile sulk at Mr Zapatero over his abrupt withdrawal of troops from Iraq in 2004. But if Spain is too easily overlooked, it is partly Mr Zapatero’s fault. He is one of Europe’s few successful politicians of the left. Underestimated by his opponents at home, he was re-elected to a second term earlier this year. But he has shown little interest in the world beyond Spain. In this parochialism he faithfully represents a country where decentralisation has brought benefits but narrowed political horizons. That does not reduce its potential cost.

La cuenta, señoresIn the three decades since it emerged from dictatorship Spain has become one of the world’s success stories. It has turned into a robust democracy and a tolerant society. Until recently it was creating one of every three new jobs in the euro area. But too many of those jobs involved building more than a third of all the new houses started each year in the euro zone. The housing bust at home, as much as the financial turmoil abroad, has sent Spain skidding towards recession. For an economy that has been growing at close to 4% a year for a decade, this is a painful experience. Already this year unemployment has shot up by 750,000 to 2.8m, or 12.3% of the workforce.

After initially downplaying it, Mr Zapatero has responded reasonably effectively to the slowdown. The government has announced measures to inject liquidity; the unemployed will be able to postpone part of their mortgage payments. But the test will be whether the prime minister takes the steps needed to make the recession as short and mild as possible. These include structural reforms, especially of the labour market, to address Spain’s growing loss of competitiveness—it is no longer a cheap place to do business, and its workers are not especially productive. He may also have to claw back money and regulatory power from the regional governments. That is not easy, since the electoral system gives exaggerated weight to Basque and Catalan nationalists. Like some of its predecessors, the government is dependent on their support to pass its budget. And as foreign investment heads elsewhere, Mr Zapatero needs to sell his country more aggressively abroad.

In contrasting ways both of his predecessors, Felipe González and José María Aznar, carved out a role for Spain as an important actor in Europe and as a bridge to the Americas. History may judge that Mr Zapatero was right to oppose the war in Iraq. But under him and his foreign minister, Miguel Angel Moratinos, Spain’s foreign policy has resembled the pleadings of an NGO rather than the cool-headed pursuit of national interest by a country which wants to be treated as a world leader. In his first term, Mr Zapatero’s main initiative was a worthy but nebulous “Alliance of Civilisations”. In his second term he has set as a goal the worldwide abolition of the death penalty.

Mr Zapatero has proved himself a skilled political tactician. But he has shown no willingness to lead his Socialist Party out of its politically correct comfort zone. If Spain’s remarkable success is not now to be followed by stagnation and limited international relevance, he will have to do so.

Thursday, November 13, 2008

People in Need Charity Campaign


The Dutch charity organization Mensen in Nood (People in Need) hits the streets with this remarkable advertising campaign. People in need are posing with the typical attributes of consumer culture, goods that some of us consider important and necessary. The price of a designer handbag (€32) is compared with the price of a whole week of food (€4). The price a pint of beer (€4.50) with the price of 50 liters of fresh, clean water (€1.50). Sunglasses cost 24 euros while access to water is €8. The pictures were taken by Swedish fashion photographer Carl Stolz.


Friday, November 07, 2008

Sunday, November 02, 2008

Maltrato y grosería_Javier Marías

JAVIER MARÍAS

Cuando escribo estas líneas, son ya sesenta y una las mujeres muertas por sus maridos o parejas, o por quienes lo fueron, o por quienes aspiraban a convertirse en tales y se vieron rechazados. Nadie acaba de explicarse por qué no sirven de nada, en lo referente a este cómputo siniestro, el endurecimiento de las leyes ni las medidas protectoras ni los aleccionamientos que se sueltan desde la prensa y las televisiones. A mí, sin embargo, no me extraña mucho que en España nada de eso haga mella, y que toda tentativa de hacer menguar el número de esos crímenes resulte más bien inútil, porque lo que no se combate es la grosería general de la gente, que de hecho va en aumento, y que es lo que propicia y alienta los comportamientos violentos. El maltrato a las mujeres no se debe ni puede tomar como algo aislado, sino que es también consecuencia del ambiente general reinante.

Todo es paulatino, pero sin duda habrán observado -los de cierta edad, me refiero- un cambio antinatural en nuestras costumbres. Siempre ha habido personas groseras, abusivas, incivilizadas, avasalladoras, ruidosas, chulas, egoístas y desconsideradas, que han ido por el mundo como si sólo existieran ellas. Pero a estas personas, tradicionalmente, se les afeaba la conducta de manera espontánea. A los que cantaban o daban voces energuménicas a las tres de la madrugada se les chistaba; al que tiraba una botella o una bolsa al suelo teniendo cerca una papelera, se le llamaba la atención; al vecino escandaloso se le protestaba; se le paraban los pies a la señora que en una cola se saltaba el turno; al que cometía una infracción con el coche y ponía a otros en peligro, se le señalaba y tal vez se lo abroncaba; no digamos al automovilista que plantaba su vehículo en medio de una calle de carril único y se bajaba a sus recados ocasionando un monumental atasco; a los infrahumanos que se dedicaban a volcar contenedores de basura o a destrozar cajeros y bancos, se los miraba con reprobación como mínimo; incluso se reprochaba a un gañán joven que no cediera su asiento en el autobús a un anciano o a una embarazada. Había unas normas de cortesía -más aún: de educación- que con frecuencia se incumplían, pero se hacía ver al incívico que las estaba quebrando, y por eso seguían siendo normas.

Esas normas han saltado por los aires y ya no funcionan como tales, lo cual es el enésimo paso para su sustitución por otras salvajes, hacia las que nos encaminamos o quizá ya hemos llegado. Hoy nadie se atreve a lo que antes era habitual, es decir, a afearle a nadie una conducta. Ya pueden pasarse la noche chillando unos botelloneros, que no habrá un solo vecino insomne que ose abrir la ventana y gritarles que ya está bien y que no hay quien duerma, porque puede recibir botellazos y pedradas. A lo sumo esos vecinos tendrán el "arrojo" de llamar a los municipales, sabedores de que éstos se quedarán cruzados de brazos. Si alguien bloquea con su coche la calle, los que vayan detrás se aguantarán pacientemente y ninguno le rechistará al muy bestia cuando reaparezca, porque se arriesgan a que éste les dé con un martillo en la cabeza, por meticones. Si alguien recrimina a unos descerebrados la destrucción gratuita de algo, es probable que se lleve una paliza o que le metan una cuchillada. Los padres a quienes sus hijos adolescentes sacuden -más bien madres, claro-, se entristecen y se callan. Estas reacciones violentas por parte de quienes no se comportan con respeto han achantado a la población, que agacha la cabeza y se fastidia. Nadie dice nada y todos miran hacia otro lado. Yo mismo dudé hace unos días: un empleado municipal de limpieza (!) estaba meando contra un arco de la Plaza Mayor de Madrid, uno de los lugares más visitados de la ciudad y que, lejos de relucir, está siempre hecho una porquería y convertido en favela, feria y basurero al mismo tiempo. Pero por fin no pude contenerme: "¿Qué, ensuciando para limpiar más luego?", le dije al pasar. Creo que me salvé de una agresión porque el tipo estaba a media faena y no debía de apetecerle una mictio interrupta, pero me llevé un par de insultos leves en lugar de una disculpa. Si al menos el funcionario hubiera contestado, como podía haber ocurrido antaño, "Es que no podía más, usted comprenda" ... Pero eso sólo era posible cuando se tenía conciencia de quebrantar una norma. Ahora el que peor se porta es el que se carga de razón -es un decir- y se pone farruco, y no tolera ni la desaprobación de sus groserías y gamberradas. Demasiada gente tiene interiorizada esta idea: "Hago lo que me da la gana y además tengo derecho". Los policías de este país padecen en general el mismo acobardamiento que los ciudadanos particulares: prefieren cruzarse de acera y no meterse en líos, aunque se les pague (mal) para lo contrario. No sirven de casi nada, en lo cotidiano.

En un lugar que cada vez más fomenta el amedrentamiento y beneficia al fuerte (bueno, otro decir, cualquier chincharelo te saca hoy una navaja y te pincha el intestino), no es nada raro que el mismo cabestro que vocifera, petardea con su moto, conduce como un matón o va por la calle a empellones sin que nunca se le diga nada, le dé una tunda a su mujer o a su ex-novia, que será siempre más débil. Que se desengañen las autoridades, empezando por Zapatero, tan justamente preocupado por el asesinato masivo de mujeres: nada mejorará en este capítulo mientras las normas básicas de convivencia permanezcan abolidas.

El País Semanal, 02/11/2008